三度掠日“帕克號”探測器進一步接近太陽

科技日報訊(記者胡定坤)美國東部時間9月1日下午1時50分,美國國家航空航天局(NASA)“帕克號”太陽探測器第三次飛過軌道近日點.按照規劃,“帕克號”將在6.4年服役時間裡24次近距離飛掠太陽.相比前兩次“親密接觸”,此次有何特殊之處呢?

首先是科學探測時間首次大幅度延長.根據任務方案,“帕克號”在靠近近日點時進入“科學階段”,打開攜帶的探測儀器並近距離觀察太陽. NASA原計劃任務前期的“科學階段”長約11.6天,後期隨著近日點逐漸降低,這一時間逐漸縮短到9.6天.

然而,前兩次“科學階段”結束後,研究人員意外發現“帕克號”的通信系統比預期的更強大,數據傳輸速度更快.因此,NASA決定大幅延長科學探測時間,以獲得更豐富的珍稀數據.於是,第三次飛過近日點的“科學階段”被調整為35天,達到之前的3倍多.如此長的時間窗口意味著“帕克號”開啟儀器時與太陽表面的距離是原計劃的兩倍.

另外,“帕克號”此次掠日後將通過“引力彈弓”調整軌道,進一步接近太陽.由於單純使用推進系統變軌將消耗大量燃料,“帕克號”在整個任務階段會藉助金星的引力實現降低軌道的目的. 2018年10月初,其首次飛掠金星,完成第一次“引力彈弓”,之後三次以幾乎相同高度(大約2400萬公里)飛過近日點.按計劃,其將在今年12月再次實施“引力彈弓”,四度掠日時的軌道高度相比前三次大約降低450萬公里.據悉,“帕克號”最後一次掠日的軌道高度僅為600萬公里左右.

據報導,太陽表面溫度僅為5500攝氏度,而位於太陽大氣最外層的日冕層溫度卻高達200萬攝氏度. “帕克號”任務的首要目的就是搞清楚日冕層的能量來源.此外,太陽風和太空天氣也是其研究目標.

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